新知:狮子喜欢吃人肉吗?

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新知:狮子喜欢吃人肉吗?

在百年前两只结伙咬人的狮子遗骸中,科学家发现狮子不仅彼此会互助合作,好像还对食物有不同的嗜好。

分析非洲肯亚一对噬人狮子遗骸,科学家对这种社会性猎食动物习性有了新的看法,但也引争议。

一百多年前,一对噬人的野狮,连手在肯亚的建筑工人营逞凶。新的研究结果显示,这两头狮子对人肉的好恶不尽相同,而两头狮子仍是连手作恶,说明狮子的社交关系相当具备弹性,这点出乎科学家意料之外。

一八九八年三月至十二月,一对狮子在肯亚查沃地区吃掉二十八到一百三十五人。为还原当时真相,圣塔克鲁兹加州大学生态学家耶戈( Justin Yeakel)和同事以这对狮子的尸体进行研究,发现牠们大概将三十五人吞吃入腹,不过,多数是其中一只吃的,另一只仍是以狮子传统嗜吃的食物为主。

耶戈与团队预期,既然两只狮子是合作的结盟关系,牠们的食物应该大致相同,结果却非如此。耶戈研究团队于《美国科学院院刊》发表报告指出,这意谓狮子的行为较科学家原先设想的更复杂和有弹性。这是科学家首次发现,两只社会性的肉食动物尽管结盟一起行动,却有不同的食物偏好。

狮子通常以啃食动物斑马、牛羚为食,一八九八年干旱、鼠疫严重,加上动物遭到大量猎杀,狮子在查沃地区变得觅食困难,恰好当时英国政府征召了一批工人前往该地修筑铁路。

两头狮子趁夜偷袭,将人从营帐拖走,确知有二十八名工人入了狮口,至于当地土著泰塔人有多少人祭了狮子的五脏庙,数目不详,从零到一百零七均有可能。九个月后,两头狮子才遭到猎杀。

耶戈分析狮子细胞组织的碳同位素比值,藉此了解牠们猎物的同位素比值。野食动物如长颈鹿、羚羊的碳同位素比值与喂养动物的不同,主要是因食物的差别,野食动物吃的是灌木与树的嫩叶,而喂养动物则是吃草,两者食物有不同的光合作用。

也在圣塔克鲁兹加州大学任职,研究团队的领导人杜米尼( Nathaniel Dominy)指出,这项研究同时需要人类的同位素比值,而研究团队非常侥幸能取得这项数字。二十世纪初,一名考古学家在肯亚的一处圣地发现一百多个泰塔人的头骨,并将它们运往英国。耶戈和杜米尼取得这些头骨,发现泰塔人的氮同位素比值与草食动物不同。

而两只狮子的尸体,协助耶戈了解牠们在两个时间点的食物偏好,一是从再生速度很快的尾毛,了解牠们活着最后二至三个月的进食情况,二是从骨头的胶原蛋白,了解牠们活时平均一般的食物选择。耶戈接着以两头狮子的同位素比值,模拟牠们的猎物组合。

结果显示,在两头狮子的整个生命中,仍是以野生的草食动物为主食。直到最后数月,一只继续以野食动物为食物,偶尔才吃人,另一只则改吃咬食动物和人。

从同位素比值,作者推断并做成结论,在九个月的期间,两头狮子可能各别吃了十点五与二十四点二个人,或总共三十五人。

杜米尼对两头狮子连手猎物,却不分而食之感到意外。他了解狮子具备联合防守地盘的习性,但是合作的团体如此极端地各吃各的,却是前所未见的事。除了环境压力, 嗜吃人肉的那头狮子口部、下巴严重受伤,可能是他改以人类为猎物的原因。

明尼亚波利斯明尼苏达大学动物行为学家帕克(Craig Packer)说,因为两只狮子的食物南辕北辙是它的最大特征,因此很难据此类推出狮子的其它特性。

伊利诺大学香槟分校的人类学家安布洛斯(Stanley Ambrose)对上述的结论存疑,他指出不同的猎物可能有类似的同位素比值,因此许多猎物都可能是这两只狮子同位素比值的来源,而在牠们还未开始大开杀戒吃人以前,可能已开始吃人或完全不吃人。

耶戈坦承食物的组合非常多,例如模型显示嗜吃人类的那头狮子,食物中的人肉比例从百分之四到百分之五十六不等,但是它们的或然率也不同。人类占这头狮子食物的比例大致是百分之三十。

无论数字为何,耶戈认为,这项发现说明,环境出现重大变迁时,生物体为适应环境,行为的可塑性也会随着改变。

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